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Hebraic culture

Musée d’Art et d’Histoire du Judaïsme - Hôtel de Saint-Aignan 71-75 Rue du Temple, Paris, France 01 53 01 86 53 Rambuteau https://www.mahj.org/fr https://fr-fr.facebook.com/mahjparis/

Vers 1580, Henri de Mesmes, Seigneur de Roissy s’était porté acquéreur de plusieurs maisons à l’emplacement desquelles il avait fait bâtir l’hôtel de Roissy. Le premier de ses petits-fils, Henri, reçu l’hôtel de Montmorency en héritage (au numéro 62, aujourd’hui disparu). Le second, Claude de Mesmes, comte d’Avaux, fut diplomate pour le compte du Cardinal de Richelieu. Il devint ensuite surintendant des Finances de Mazarin avant d’être envoyé comme plénipotentiaire de France pour la conclusion des traités de Westphalie (1648). 

Claude confia à Pierre le Muet, architecte du roi, connu pour sa Manière de bâtir pour toutes sortes de personnes (1623), qui fit ériger un somptueux hôtel entre cour et jardin. La demeure fut bâtie entre 1644 et 1647 sur une parcelle pour le moins irrégulière. Le corps de logis en retrait fait place à une grande cour. Une aile en retour à droite fait face à un mur renard qui masque un pan de l’ancienne enceinte de Philipe Auguste (muraille de Paris). Le portail laisse apparaitre quatre têtes d’hommes ailées, appelées têtes d’Indiens. Les quatre façades sont chacune surmontées d’un écusson aux armes d’Avaux (Claude de Mesmes).

L’hôtel est acheté en 1688 par Paul de Beauvilliers, duc de Saint-Aignan, ministre d’Etat et gendre de Colbert. Il fait aménager la galerie en appartements et confie l’entretien des jardins à André Le Nôtre, rendu célèbre pour l’aménagement du parc et des jardins du château de Versailles. En 1792, suite à la Révolution, l’hôtel est saisit et mis sous séquestre. L’endroit abrite le siège de la 7e municipalité en 1795 puis la mairie du 7e arrondissement de 1806 à 1823 avant d’être dénaturé au cours du XIXe siècle par des activités commerciales. La distribution intérieure, notamment, fut modifiée par l’ajout d’étages supplémentaires et des artisans juifs immigrés d’Europe de l’Est d’y prendre leurs quartiers. Les grandes rafles de 1942 seront responsables de l’arrestation, de la déportation et de l’assassinat de treize habitants juifs de l’hôtel.

Acquis en 1962 par la Ville de Paris, l’hôtel fut classé l’année suivante. Deux campagnes successives de travaux de restauration eurent pour objectif de rendre au bâti son aspect d’antan.  En 1998, à l’initiative de Jacques Chirac, l’hôtel est désigné pour héberger le musée d’Art et d’Histoire du judaïsme. Celui-ci retrace l’histoire des communautés juives, particulièrement en France, en Europe et en Afrique du Nord.

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Point of view of an American woman in Paris in the year 2000 : is France anti-jewish ? 

Is France anti-jewish ? The answer is not simple. Yes France has had a terrible history with the Jews living within its borders, with its Jewish citizens, and with the Jewish people in general. 

Jews have lived in France roughly since the fifth century and for most of that time they were subject to government-sponsored vilification of their faith, mass expulsions, forced conversion to Roman Catholicism, crippling taxation, humiliating legal oaths, life in cramped ghettos, economic segregation, proscriptions from living in France's major cities, blood libel accusations and trials, and both systematic and random physical violence and murder. The end of the nineteenth and early twentieth centuries brought us the Dreyfus Affair, and World War II and the German occupation saw France collaborate with Nazi Germany in committing heinous crimes against Jewish citizens of France and Jews from other countries who were living in France.

But that does not automatically mean that the anti-Jewish violence in France of the past few years is a continuation of that shameful history. One must look at other aspects of French society.
The sad truth is that France has never wanted immigrants from North Africa and other Muslim countries. Nonetheless today France is home to over seven million Muslims.

For decades Muslims from France's former colonies in North Africa have settled in France and for all that time they have been relegated to living in the suburban communities outside Paris and other large cities. These suburbs, government housing projects, are not pleasant places to live. Unemployment is high, education is an afterthought, access to mainstream French society is nearly impossible, and being arrested for suspicion of this or that is common So it is no surprise that crime, drugs, and other social problems are rampant.

The violence against Jews and Jewish buildings that has arisen over the past three years is occurringwithin this environment and not because the French have somehow taken to anti-Jewish violence once again. And while the problem is a serious one and one that should not be taken lightly or swept under the carpet, the fact is that this violence occurs in places where tourists and visitors do not go. In other words the streets of Paris are just as safe as they always were. One should also not assume from this that every single Muslim in France is committing these terrible acts. Nothing could be further from the truth. The violence is being committed by a handful of thugs.

This is not to say that there are no anti-Semites in France. There are. But there are anti-Semites in every country just as there are people in every country who hate all kinds of people for one reason or another.

Paris, Marais district is a vibrant and cosmopolitan place where Jewish shops and residences exist side by side with art galleries, boutiques, fine restaurants of all kinds, and tourists and residents shopping and strolling and enjoying all that Paris has to offer.

By Toni Kamins. ©

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